La doyenne du tennis de table  

   

Zhang Ning

 

Zhang Ning incarne l’adage qui veut que quand le talent est là, il suffit d’attendre. Dans un pays obsédé par le succès en tennis de table comme en badminton, l’élégante Zhang s’imposa assez tardivement mais se rattrapa rapidement et sa longue carrière s’acheva sur des prouesses olympiques sans précédent.

C’est en 1994 à la Coupe Uber, Championnats du monde féminin de badminton par équipe, que débuta sa carrière internationale au nom de la Chine mais ce n’est pas avant une petite dizaine d’années qu’elle devait faire une impression majeure sur la scène mondiale.

Il lui fallut attendre 2003 et les Championnats du monde à Birmingham (Grande-Bretagne) pour accéder au sommet. Un an plus tard, elle battait la Néerlandaise Mia Audina à Athènes et rejoignait ainsi les joueurs d’élite détenteurs de deux titres deux années durant.

Forte de cette reconnaissance, cette sportive originaire de Liaoning au Nord de la Chine aurait facilement pu, à 29 ans, opter pour la retraite. Mais le feu de la compétition brûlait avec trop de vigueur dans ses veines.

Elle s’embarqua dans une rivalité intense avec sa compatriote Xie Xingfang qui les vit s’affronter sur le circuit mondial durant les années suivantes.

Aux Championnats du monde de 2005 et de 2006, elle s’inclina devant Xie, et après une saison 2007 sans éclat, gâchée par une blessure à la cuisse, ses chances de sélection aux Jeux de Pékin semblaient bien minces. Finalement Zhang se qualifia et survola les premiers tours avant son rendez-vous avec le destin dans l’ultime rencontre avec Xie.

C’est une victoire sans faille qui lui semblait promise. Elle gagna 21-12 la première manche le meilleur des trois sets, mais Xie, dont le futur mari Lin Dan devait gagner le simple masculin le lendemain, n’était pas du même avis. Elle prit le deuxième set 21-10 et lorsque Zhang se mit à souffler profondément luttant de toute évidence lors du point décisif, l’avenir semblait bien sombre.
Mais c’est là que réapparut l’expérience. Partie de 15-15, elle s’imposa 21-18 devenant ainsi la première joueuse à conserver son titre olympique en simple.

Cette victoire la vit également à 33 ans inscrire dans l’histoire le record de la championne la plus âgée du simple, un honneur qui lui valut de porter le drapeau national du pays hôte au défilé de la cérémonie de clôture.

 
   

43 Exploits Sportifs

  • La cérémonie d’ouverture
  • Katerina Emmons
  • Fin d’une longue attente néerlandaise pour l’or du relais
  • Salukvadze et Pederina saluées pour leur geste d’amitié
  • Tir à l'arc : la domination coréenne se poursuit
  • Dans un relais scintillant, les Australiennes s’imposent aux Américaines
  • Première médaille d'or individuelle pour l'Inde
  • Coughlin empêche de nouveau Coventry de s’imposer
  • Benjamin Boukpeti
  • Phelps réécrit le livre des records olympiques
  • Triplé de Stephanie Rice dans le relais 4 x 200 m
  • Première médaille d’or chinoise en gymnastique féminine
  • Britta Steffen achève son retour par un doublé en or
  • Andrunache apparait derrière l'ombre d'Ignat
  • Le quatre sans barreur britannique poursuit dans le sillage de Redgrave
  • Bolt électrifie à lui seul le stade du Bird Nest
  • Roger Federer
  • La doyenne du tennis de table
  • Guo illumine le Water Cube
  • Zagunis mène la nette victoire de l'équipe américaine au sabre
  • Rafael Nadal
  • Fraser mène loin la Jamaïque
  • Rebecca Romero
  • Le revenant Taylor remporte un second titre aux haies
  • Lezak sidérant met Phelps en piste pour ses huit médailles d’or
  • Hoy rejoint les géants du cyclisme
  • Liukin sur les pas de son père
  • Dawn Harper décroche l’or et Lolo Jones, le cœur brisé, rappelle Devers à Barcelone
  • Les mains diligentes du CIO mènent Nikpai à la médaille de bronze
  • Bolt bat le record légendaire de Johnson
  • Victorieuses en softball, les Japonaises ébranlent les États-Unis
  • Chausson et Strombergs décrochent les premières médailles d’or du BMX
  • Campbell - Brown
  • Parfaites, Kerri Walsh et Misty May-Treanor brillent sur le sable
  • Le quatuor jamaicain pulvérise le record du monde
  • Steve Hooker
  • Hellebaut tient la dragée haute face à Vlasic
  • La Corée bouscule Cuba au terme du baseball olympique
  • Une ambiance de fête sur fond de tombée de rideau
  • La Hongrie réalise un magnifique coup du chapeau au water-polo
  • Puissant barrage français devant les farouches Islandais
  • Gymnastique rythmique
  • Les Etats-Unis renouent avec le basket